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¿Qué es el virus Nipah?, tan mortal como el Ébola

¿Qué es el virus Nipah?, tan mortal como el Ébola

  • 8 de junio de 2020

El virus Nipah tiene una mortalidad que supera el 50% de los casos, está afectando al sur de la India. Poco conocido, preocupa a las autoridades sanitarias y figura en la lista de enfermedades prioritarias de la OMS.

¿Deberíamos tenerle miedo a Nipah? Descubierto hace 20 años, este virus es la causa de una docena de muertes en las últimas semanas en Kerala, en el extremo sur de la India. Cien residentes han sido puestos en cuarentena y las autoridades de salud están investigando para contener la propagación de este virus extremadamente letal.

El virus Nipah, aún desconocido, ya causó 350 muertes en Bangladesh y Malasia en la década de 2000. A veces, en comparación con el Ébola, es uno de los virus más peligrosos. Hasta el punto de que la Organización Mundial de la Salud (OMS) lo incluyó en febrero en la lista de "enfermedades prioritarias", de la misma manera que el zika o el ébola.

¿Cómo se transmite?

Nipah se identificó por primera vez en 1998 en Kampung Sungai Nipah, Malasia, de donde toma su nombre. Causa una enfermedad zoonótica, es decir, transmisible de animales a humanos pero también entre hombres.

El virus es transportado principalmente por murciélagos fruteros de la familia de los pteropodidos. La saliva y la orina de estos pequeños mamíferos contaminan la fruta que comen los humanos u otros animales, como los cerdos, que causan infecciones en humanos en Malasia.

En 2004, las personas en Bangladesh se infectaron con el virus Nipah después de consumir jugo de palma datilera recién contaminado con murciélagos que comían frutas. La transmisión de persona a persona también ha sido reportada, particularmente en un hospital en India”, según la OMS.

Entre los muertos registrados en Kerala en 2018 hay varios miembros de una misma familia y de la enfermera que los cuidó. A priori, el virus todavía presenta una pequeña resistencia de humano a humano (a diferencia del Ébola). Solo hay unas pocas docenas de casos de este modo de propagación.

¿Cuáles son sus síntomas?

El período de incubación dura entre 4 y 14 días. Luego, el virus Nipah causa fiebre y náuseas que se convierten en encefalitis severa, dificultad respiratoria o incluso coma. Según la OMS, entre el 40% y el 75% de los pacientes infectados con el virus Nipah mueren. Los sobrevivientes tienen serias consecuencias. El 20% de ellos padecen trastornos neurológicos.

¿Hay tratamientos?

Actualmente no existe una vacuna o medicamento específico contra Nipah. La investigación se realizó a pedido de la OMS para crear una vacuna, pero aún no ha dado lugar a ensayos clínicos. La razón: el considerable costo de desarrollar una vacuna para un mercado demasiado pequeño. En ausencia de algo mejor, los pacientes afectados deben ser sometidos a un "tratamiento sintomático intensivo", sugiere la OMS. Este tratamiento consiste en proporcionar asistencia respiratoria o atención neurológica.

¿Puede llegar a Europa?

El virus Nipah ha causado muertes en Malasia, Bangladesh e India. Pero por ahora, los focos de infección se encuentran en zonas rurales remotas. Sin embargo, el área de riesgo potencial es grande. Los murciélagos pteropodid están presentes en Camboya, Tailandia, Indonesia, Madagascar, Ghana y Filipinas ...

Los murciélagos no están presentes en Europa. La única posibilidad sería que una persona infectada viaje a Europa. La probabilidad de que vengan a Europa es muy, muy baja.

En el pasado, se detectaron algunos casos de virus Ébola en Europa y en Estados Unidos. Pero la epidemia de ébola fue mucho mayor. Según la Organización Mundial de la Salud, la última epidemia mató a 11.000 personas en África occidental entre 2014 y 2016. Contra unos pocos cientos en total para Nipah en Asia en dos décadas.